Tay trắng gây dựng công ty 3 triệu USD sau 4 năm trong tù

"Khi ngồi tù, tôi nhận thấy hệ thống nhà tù rất thiếu hiệu quả, và có quá nhiều cơ hội kinh doanh tiềm ẩn".

khoinghieptrongtu

Frederick Hutson là một người đàn ông nhìn thấy cơ hội kinh doanh ở mọi thứ, mặc dù điều này không phải lúc nào cũng mang lại kết quả tốt đẹp. Hutson đã ngồi tù 4 năm qua vì buôn thuốc phiện.
Trước và sau khi phục vụ trong Lực lượng không quân Mỹ, Hutson đã gây dựng nhiều dự án kinh doanh.
Sau khi bị bắt và lĩnh án tù 51 tháng vào năm 2007 ở tuổi 24, anh dành thời gian để quan sát cuộc sống trong tù và phát hiện nhiều cơ hội.
"Khi ngồi tù, tôi nhận thấy hệ thống nhà tù rất thiếu hiệu quả, và có quá nhiều cơ hội kinh doanh tiềm ẩn", Hutson nói.
Nỗi khổ mà 2,3 triệu tù nhân Mỹ đang phải chịu là khó giữ liên lạc với bạn bè và người thân bên ngoài.

Trong tù không có Internet, nên mọi hình thức liên lạc đều qua đường thư tay hoặc điện thoại, trong khi các cuộc gọi đường xa thường khá đắt đỏ.

Với cuộc sống tràn ngập phương tiện điện tử như bây giờ, không phải ai cũng thích viết thư hay gửi ảnh qua đường bưu điện cho những người thân ở trong tù.
"Bản thân tôi đã trải qua điều này. Tôi rất thân với gia đình và biết họ quan tâm đến mình, nhưng kể cả như vậy, nhiều lúc họ cũng không gửi thư và ảnh cho tôi", anh kể lại.
Một khi đã quen với công nghệ kỹ thuật số, rất khó để quay trở về với phương pháp truyền thống, ví dụ như đã quen viết email thì rất ngại viết thư tay, Hutson chỉ ra.
Vì vậy, anh nảy ra ý tưởng về một trang web tự động in các bức thư, tin nhắn hoặc ảnh từ máy tính, Facebook, Instagram của người dùng và đóng vào phong bì rồi gửi chúng đến địa chỉ cuối cùng.
Trang web Pigeonly ra đời từ ý tưởng ấy. Đây là một nền tảng tận dụng cơ sở dữ liệu cấp nhà nước, giúp việc tìm kiếm vị trí của tù nhân trong hệ thống được nhanh hơn.
Thời còn ngồi tù, bản thân Hutson đã bị chuyển phòng tới 8 lần, đồng nghĩa với việc chuyển phương thức liên lạc 8 lần.

"Thư từ đi lạc trong hệ thống là chuyện thường. Nhiều luật sư thường gọi điện cho chúng tôi để nhờ tìm vị trí khách hàng của họ", anh nói.

Khi Hutson chuẩn bị ra tù vào mùa đông 2013, anh và nhà đồng sáng lập Alfonzo Brooks đã cho ra mắt phiên bản đầu của Pigeonly khi Hutson vẫn còn đang trong trại cải tạo.
Họ nhanh chóng có được 2.000 khách hàng đầu tiên từ việc gửi thư trực tiếp cho các bạn tù về dịch vụ của mình.
"Chúng tôi liệt kê danh sách 500 người đầu tiên và gửi thiệp chào mời, tả về dịch vụ có thể gửi ảnh người thân cho họ. 3 hay 4 ngày sau khi gửi thiệp, mọi người bắt đầu truy cập vào trang web và tạo tài khoản rồi gửi ảnh, nên chúng tôi cứ thế tiến hành tiếp", Hutson kể.

Qua hai trang web phụ là Fotopigeon - dịch vụ gửi ảnh tới cho tù nhân, và Telepigeon – dịch vụ gọi điện giá rẻ qua mạng VoIP, Pigeonly thu lãi từ 1 triệu USD doanh thu năm đầu tiên hoạt động, theo sau là 2 triệu USD vốn khởi nghiệp từ các nhà đầu tư tại Thung lũng Silicon.

Công ty trụ sở tại Las Vegas của Hutson đã tăng quy mô từ 2 nhân viên lên 12 nhân viên.
Dấu mốc quan trọng của Pigeonly là được NewMe - một quỹ đầu tư dành cho các dự án khởi nghiệp vừa và nhỏ - chấp nhận đầu tư. Đây cũng là quỹ duy nhất đồng ý cho Hutson một cơ hội.
Nhận được tiền tài trợ, Hutson bắt đầu tái định hướng công việc kinh doanh từ một vài dịch vụ sang thành nền tảng có cả chức năng tìm kiếm ảnh và thông tin trong máy tính của người thân tù nhân, tiếp đó là gặp gỡ các nhà đầu tư.
"Lúc đầu, tôi rất ngại kể về quá khứ, nhưng nhiều nhà đầu tư cứ đặt những câu hỏi về nó, tôi chẳng làm gì được", anh kể lại.
Nhà sáng lập quỹ NewMe đã cho Hutson một lời khuyên.
"Cô ấy nói sẽ có nhiều người không đồng cảm với anh vì họ không muốn đồng hành với những gì anh đang làm. Sẽ có nhiều khó khăn trước mắt vì anh đã từng vào tù, và anh không giống những doanh nhân điển hình họ thường đầu tư vào", anh kể lại.
Mọi việc dần trở nên suôn sẻ khi anh tập trung vào những người có quan điểm thoáng và thấu hiểu về quá khứ của anh.
"Trong nhiều trường hợp, điểm yếu của tôi lại trở thành điểm mạnh. Đó cũng là lí do khiến mọi người bỏ tiền tài trợ cho tôi, vì tôi đã từng ở tù, nên tôi hiểu rõ thị trường này hơn ai hết", anh khẳng định.

Để có được 1 triệu USD đầu tiên là khó nhất, "tôi đã gặp khoảng 60 nhà đầu tư để có được 6 cái gật đầu, bạn có thể tưởng tượng điều này khó đến thế nào".

khoinghieptrongtu1

Frederick Hutson, CEO kiêm sáng lập gia trang web Pigeonly.

Theo Hutson, nhà tù là nơi tập trung rất nhiều doanh nhân. Anh cũng tích góp được nhiều bài học từ những bạn tù.
"Họ dạy cho bạn nhiều bài học bạn không có được ngoài đời thường. Tôi quen một ông nhân viên văn phòng, ông này biển thủ 40 triệu USD, ông ta có kiến thức về kinh doanh vì ông điều hành một công ty niêm yết, hiện tại ông đang chịu án 36 tháng tù giam vì trốn thuế. Những người như ông này có thể dạy bạn cách xây dựng một công ty trách nhiệm hữu hạn hoặc làm bản cân đối chi tiêu", Hutson ví dụ.

Lê Phương

Theo Bizlive